Hoe komt het dat een kind te weinig groeihormoon heeft? Er zijn enkele mogelijke oorzaken bekend; sommige aangeboren (=congenitaal) en sommige later verkregen. Soms is het erfelijk, maar meestal niet. Bij ongeveer de helft van de gevallen is er geen exacte oorzaak aan te wijzen. Een oorzaak kan zijn dat de hypofyse is beschadigd door een hersentumor, een operatie in dat gebied of door behandeling (bestraling of chemotherapie) van een hersentumor. Ook kan de hypofyse zijn beschadigd door een ongeval (hoofdletsel). Ontstekingen en infecties in het hypofysegebied kunnen ook een groeihormoontekort veroorzaken. Daarnaast kan ook de aansturing van de hypofyse door een ander orgaantje in de hersenen, de hypothalamus, verstoord zijn of kunnen de hypofysecellen zijn uitgevallen vanaf de geboorte.

Denk niet meteen dat een kind dat slecht groeit een hersentumor heeft; dat hoeft helemaal niet het geval te zijn. Hersentumoren gaan meestal gepaard met allerlei andere, duidelijke symptomen, zoals hoofdpijn, krampen of gedragsveranderingen, naast de achterblijvende groei. De groeihormoonafgifte zelf kan ook rechtstreeks, tijdelijk aangetast worden door de ernstig emotionele tijden.